本报讯
美国宇航局的好奇号火星车近日在这颗红色星球上探测到的甲烷浓度达到任务期内截至目前测得的最大值。上周在盖尔陨石坑测得的读数为21ppb,是该探测器在2013年探测到的上一个甲烷浓度记录的3倍。

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研究人员指出,火星上的季节很复杂,尤其是“好奇”号火星车停留的位置如此靠近行星的赤道。但火星上甲烷含量的峰值确实在一年中最热的时间之后出现,表明热量向下扩散会释放更多的气体。

在过去的16年里,各种各样的航天器和望远镜都曾在火星上发现了甲烷,但这些气体并没有以任何可预测的形式出现,而这更进一步加深了人们对于火星甲烷起源的困惑。

“好奇”号研究团队怀疑甲烷循环来自火星地下的微渗漏,这些微渗漏不是来自行星外部,而是来自生物或地质过程。如今TGO的工作可以证实这一点,因为它似乎没有发现有甲烷气体从大气中掉下来。“甲烷不是从上面来的。”Webster说,“这是一个重大的结果。”

皇家88平台注册,Moores在美国天文学会行星科学分部召开的此次会议上说,科学家估计的进入大气层的甲烷气体量与“好奇”号火星车在盖尔环形山附近得到的测量结果很吻合。尽管甲烷气体的最终来源仍然是个谜,但他认为,这项工作可能有助于解释这种气体季节性的涨落。

火星是太阳系由内往外数第四颗行星,属于类地行星,直径约为地球直径的一半,自转轴倾角、自转周期相近,公转一周则花两倍时间。其橘红色外表是因为地表被赤铁矿覆盖,火星被认为是太阳系中最有可能存在地外生命的行星

目前,有关火星甲烷的谜团正在进一步加深。TGO将持续运行到2022年,足够观测至少两个火星年。其间,它的数据将变得更加精确,同时检测极限也会下降。也许到那时,科学家就会知道,他们对于火星上作为生命存在的微生物正在喷涌甲烷的梦想是否已经破灭。

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行星科学家一直在热切追踪火星上的甲烷,因为它的存在可能预示着这颗行星上存在生命。在地球上,大多数甲烷是由生物产生的,当然这些气体也可能来自于地质资源,如与岩石相关的化学反应。火星样本分析首席科学家Paul
Mahaffy说,根据目前的测量情况,还无法判断甲烷的来源究竟是生物还是地质活动,甚至无法判断这些甲烷来自远古还是现代。

安阿伯市密歇根大学行星科学家、“好奇”号科学小组成员Sushil
Atreya指出,盖尔环形山不太可能是火星上唯一能够看到这种渗漏的地方。但即使有5000个类似的渗漏,混入火星大气层的甲烷信号最终也会很少。“我确实做了计算,”Atreya说,“它的平均值会非常低,以至于仪器无法检测到。”

可能不久后将会有更多的发现。一架欧洲和俄罗斯的名为火星外气体追踪轨道飞行器的探测器自4月份以来就一直在火星大气中寻找甲烷和其他气体的痕迹。

俄罗斯莫斯科太空研究所物理学家Oleg
Korablev说,最新的火星甲烷测量结果巨大得令人兴奋。他在欧洲俄罗斯微量气体轨道飞行器上运行着一个甲烷嗅探仪器。该探测器于2016年发射,旨在揭开火星甲烷的神秘面纱。但到目前为止,它还没有发现这种难以捉摸的气体。

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火星上的甲烷已经消失了。十几年前,科学家首次在这颗红色行星的大气层中发现了这种气体的踪迹,后者是地球生命的一个关键指示器。然而如今,研究人员报告说,一颗欧洲卫星并没有在火星上发现一缕甲烷。如果这一发现站得住脚,则会让科学家的梦想变得更加复杂——他们曾推测,火星微生物可能正在地下喷发着这种气体。

《中国科学报》 (2018-10-29 第2版 国际)

好奇号自2012年在盖尔陨石坑着陆以来,已多次测量到甲烷的存在。其水平通常很低,一般在万亿分之一的范围内,而且似乎随着火星季节的变化而起伏。

TGO于2016年抵达火星。图片来源:TG MEDIALAB/ESA

本报讯 行星科学家离解开火星甲烷之谜越来越近了。

马里兰州格林贝尔特市NASA下属戈达德太空飞行中心行星科学家Michael
Mumma说,对于这一结果的其中一种解释可能是甲烷在大气中上升时被稀释或破坏了。像TGO这样的轨道航天器最适合在火星表面以上几公里的高度测量甲烷。

研究小组的初步结果显示,在低至每分钟50万亿分之一的水平仍然没有发现甲烷,而他们的观测几乎一路下降到火星表面。

研究人员推测,火星上的甲烷来源可能是地质过程,比如某些类型的岩石和水之间的反应,或者更有趣的是,来自埋藏在火星地下的微生物或其他形式的生命。而地球大气层中的甲烷气体大部分来自于生物。

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