扎达土林

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三趾马化石

在札达盆地,记者喻思娈在考察队员指导下固定化石。孙博阳摄

科考队员正在打皮劳克

青藏高原就像一座巨大的迷宫。4000多万年前,这里曾有一片汪洋大海,历经沧海桑田,人们说不清中间发生了哪些变迁。或许在漫长岁月中,它一直在沉吟、诉说,只是我们听不懂。如今,借助现代科学分析方法,从一块块沙土、一片片树叶和一颗颗动物牙齿中,可以复原它过去故事的片段。

现代的马只有一趾,就是粗壮厚实的马蹄子,可曾经出现在青藏高原的马却有三个趾头,被称为三趾马。近日,正执行考察任务的中科院第二次青藏高原综合考察古生物科考队在阿里地区札达盆地找到了新的三趾马化石。

不久前,记者跟随中国科学院古脊椎动物与古人类研究所(以下简称“中科院古脊椎所”)青藏高原考察队来到青藏高原,寻找那些记录远古历史的化石。

化石材料是比较完整的肢骨,借此可以一窥三趾马奔跑的特点。发掘过程中,由于围岩松软脆弱,为了保护化石,科研人员必须为它们做一个保护壳。即采用野外浇筑石膏包,将化石包在定型的石膏壳内,以便运输。

翻越多座海拔5000米以上的山口,考察队员随身带着安眠药,担心患感冒引起肺水肿

事实上,早在十几年前,古生物学家就在札达这片神奇的土林发现了大量珍贵的化石,除了札达三趾马,还有最原始的披毛犀、雪豹、北极狐以及鬣狗。这也让札达盆地成为一个高原古生物学探索研究的胜地。

考察目的地是西藏自治区阿里地区的札达县,中途会停留在吉隆县——也是一个主要工作地点。

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这是我第一次上高原。刚出拉萨机场,中科院古脊椎所副所长、研究员邓涛就提醒我,“慢慢走,不要剧烈活动。现在感觉还不错,是昨天在北京‘充’的氧气还没用完。”

从拉萨到札达,基本上是沿着雅鲁藏布江及马泉河一路西行。开上318国道,只见高原雄伟苍莽,峡谷间江水急促奔腾,两岸点缀着金黄的油菜花丛。前往拉孜县的路程平均海拔约为4000米,比较平稳。眺望前方,绵软的白云镶在蓝色幕布上,安静动人。邓涛说,行程中,这可能是最好走的一段路。

接下来的行车果真一天比一天艰难。从拉孜前往吉隆,我们要翻越喜马拉雅山脉中段的好几座山峰。其中嘉措拉山口和马拉山口海拔都在5000米以上。海拔5000多米的高原上,植被少得可怜,氧气更加稀薄,天色阴沉,很是压抑。车队在山间盘旋,上下来回,不一会我就眼神迷糊,说话有气无力。因为限速,我们时不时需要停下来休息,趁着间隙,我吸了会儿便携式氧气,症状才稍微有点缓解。

当我以为只有自己不适时,邓涛告诉我,他在高原上也很难睡着,都会带着安眠药,还担心患感冒引起肺水肿。他的博士生孙博阳是第三次来西藏考察,“第一次我直接输液了,第二次还是头晕、吸着氧,这次总算适应了些。”

从吉隆到札达汽车足足开了两天。从海拔1800多米的峡谷,直奔海拔5000多米的高原,人的身体经受着巨大的考验。记不清转了多少个弯,爬了多少个坡。邓涛准备了好多歌曲解闷,一路下来,却久得仿佛每首歌都像在单曲循环。翻过阿伊拉日居山,到达札达县城已近晚上11点。就像经历了一场战斗,我的身体稍有松懈,立刻头痛难忍。当夜,趁着安眠药的药劲,赶紧囫囵入睡。

连绵起伏的高山草甸、壮丽奇诡的深山峡谷、快意驰骋的野生动物……邓涛每天记下所见所闻,兴之所至,还写上两首诗歌。这些年来往西藏,整理考察经历,他出版了好几本介绍西藏古生物及风土人情的书籍。

踩着只有约两只脚宽的路上山,沙石滚落掉入谷底,瞬间悄无声息

吉隆的工作地点在沃马村龙骨沟,海拔约为4300米。龙骨沟与村子相对,下面是一片青稞地,一条水渠蜿蜒其中。山是土黄色,喜马拉雅山脉挡住了从印度洋北上的水汽,往南数十公里的吉隆镇郁郁葱葱,简直是天上人间。当地人或许不知道,数千万年前可不是这样的,而秘密就埋藏于岩层土壤的深处。

1975年,我国青藏高原综合考察队曾在这里发现了三趾马化石,其后邓涛等科学家又陆续发现了三趾马等中新世(约2300万年前至530万年前)晚期的哺乳动物化石。如今,龙骨沟已被划为保护区。

邓涛说,三趾马的牙齿保留了当时食用植物的信息,而植被通常因海拔高低依次分布。通过对一些700万年前三趾马化石的测定,科学家推算出当时其生活的海拔高度在3400米以下,与南亚三趾马动物群有较大分异,这表明700万年前喜马拉雅山已经显著阻碍了动物群的迁徙。

从吉隆镇采完样,我们回到龙骨沟已经下午4点。中科院古脊椎所研究员倪喜军多次来西藏考察,他分配完任务,就直奔山头。我尾随其后,爬上山头时,他已经在另一个山头。山顶呈锥形,当我试图站起来时,一阵狂风袭来,轰轰作响。我担心掉队,只好摸索着下山。

第二天,我和邓涛走另一条路上山。山体下层是1亿多年前侏罗纪时代的岩层,其实那是海底沉积物被风化的碎石。和大陆岩层不同,这个岩层很松软。踩着只有约两只脚宽的路,行至中途,沙石滚落,掉入谷底,瞬间悄无声息。我突然恐高起来,只好俯下身子,双手扒着土层向前挪行。

化石和土壤、岩层的颜色非常接近,即便是有丰富野外经验的队员,想要找到一块有价值的化石也不简单。邓涛说,外出野外,什么事情都可能遇到,总会有些突发情况,再准备也逃不了。好在团队经验丰富,合作意识强,从来没有耽误过工作。

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