新华社北京11月7日电一年前,美国旅行者2号探测器飞出日球层,成为继旅行者1号之后第二个进入星际空间的人类探测器。

“旅行者2号”星际穿越首批数据发布

旅行者2号从太阳系进入星际空间看到了什么?本周出版的新一期英国《自然天文学》杂志刊发一组论文,详解旅行者2号传回的首批星际穿越数据,让人们得以窥见太阳系与星际空间接壤之处的神秘图景。

本周出版的《自然天文学》杂志发表了一系列论文,报道了美国宇航局的旅行者2号探测器在星际空间发回的首批数据。

观测到对称的日球层

这些论文确认了旅行者2号探测器于2018年11月5日进入星际空间,其当时与地球的距离是地球和太阳距离的119倍。

美国航天局喷气推进实验室在一份公报中介绍,旅行者2号搭载了5个科学探测设备。此次发表5篇论文,每篇侧重解释一个探测设备所获数据。

论文还阐述了日球层顶的具体性质日球层顶是太阳系的最外层结构,也是日光层和星际空间之间的边界。

在论文中,研究人员确认,旅行者2号于2018年11月5日飞出日球层进入星际空间。此时,该探测器距太阳约180亿公里。信号以光速从该位置传回地球需要超过16小时。

旅行者2号探测器是第二个穿越日光层边界的探测器。而旅行者1号探测器在2012年进入星际空间,传回了非常宝贵的日球层顶数据。但是,由于探测器上的等离子体设备损坏,研究人员无法收集到那次穿越的完整数据。

日球层犹如太阳风吹出的巨大气泡,太阳系行星都处在气泡内。旅行者1号2012年飞出日球层时距太阳约183亿公里,这之前科学家并不知道这个气泡究竟有多大。

现在,作为人类最遥远的使者,这两艘旅行者号探测器都航行在太阳的影响范围,即日光层之外。日光层犹如宇宙中的一个巨大气泡,太阳及太阳系行星等处于气泡内。该探测任务也成为NASA运行最久的太空探索任务。

对比两个探测器的穿越位置可为研究日球层结构提供线索。参与研究的美国艾奥瓦大学学者比尔库尔思说,通过对比两个探测器的穿越点可基本看出日球层形状是对称的。

旅行者2号探测器当时发回的信号比旅行者1号探测器的信号要清晰得多,后者波动的信号花了几个月的时间才引起了科学家的注意。

对比数据还揭示了日球层顶的某些特征,比如在不同位置日球层顶厚度不同。日球层顶是日球层最外缘边界,太阳风与星际风在这里达到平衡。科学家认为日球层顶会随太阳活动移动,就好像肺部随着呼吸扩张和收缩一样。

这些信号以光速从它目前位置需要约16.5小时才能传回地球,而从地球传到太阳只需约8分钟。

探明太阳系和星际空间的边界

此次发表的这5篇论文报道了旅行者2号探测器进入星际空间时的初步测量数据,并重点比较了与旅行者1号穿越的异同之处。

太阳系与星际空间的边界地带充斥着哪些物质?旅行者2号也获得一些线索。进入星际空间时,它搭载的高能粒子探测仪检测到日球层粒子数量骤降,同时宇宙射线量剧增并保持在高水平。此前旅行者1号发现日球层可以将地球及其他行星受到的宇宙射线辐射减少七成以上。

不同于旅行者1号探测器,旅行者2号探测器上的设备数据显示日光层的边界更薄更平滑,之后的星际磁场也更强。

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